junio 14, 2021

Ja Morant demuestra su fama en el escenario más grande de la NBA

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La segunda temporada de Ja Morant en la NBA no fue la gloria suprema que estaba destinada a ser. Después de un gran comienzo en el que la ex selección número 2 ganó el premio al Novato del Año, Morant se estancó un poco en su segundo año. Luchó contra una lesión en el tobillo a principios de la temporada que lo hizo perderse ocho juegos, y poco después de su regreso, sus Memphis Grizzlies enfrentaron un posible brote de Covid que puso a varios jugadores en el protocolo. Salud y seguridad de la liga y resultó en el aplazamiento de seis juegos. .

Morant tuvo que jugar la mayor parte de la temporada sin Jaren Jackson Jr., el joven grandote que se suponía que sería su co-estelar. Quizás como resultado, Morant parecía estar presionando durante gran parte de la temporada. A medida que la eficiencia de anotación se disparó en la liga, el porcentaje real de tiros de Morant aumentó de 55.6% como novato a 53.7% en su segundo año, una calificación muy por debajo del promedio de la liga. No golpeó el aro con tanta frecuencia, su porcentaje de tres puntos cayó a un mísero 30,3%, y sus otros números se mantuvieron estables.

Morant todavía se consideraba una estrella en ascenso en Memphis, pero su estrella no era tan brillante. A medida que avanzaban otros jugadores de la liga joven como Zion Williamson, Shai Gilgeous-Alexander y De’Aaron Fox, el desempeño de Morant se mantuvo más o menos igual, si no un poco peor. Fue un recordatorio de que el desarrollo en la NBA no siempre es lineal.

A pesar de una temporada difícil, los Grizzlies estuvieron a la altura de su filosofía autoproclamada y obtuvieron suficientes victorias para llegar al torneo de entrada. Después de sobrevivir a los San Antonio Spurs en su primer juego, Memphis sorprendió a los Golden State Warriors para asegurar su boleto a los playoffs con un brillante esfuerzo de 35 puntos de Morant, que congeló la victoria con canastas consecutivas al final.

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En el momento más importante de la temporada de Memphis, Morant volvió a parecer una superestrella prometedora, mostrando su combinación característica de descensos, acabados creativos y flotadores en forma de lágrima. Quizás este juego le dio la razón a Morant, porque desde que entró a los playoffs nada lo ha detenido.

Morant ayudó a los Grizzlies a lograr una impactante victoria en el Juego 1 sobre el favorito Utah Jazz, que jugó sin su propia estrella joven, Donovan Mitchell, con 26 puntos. A pesar de que Memphis cayó en el Juego 2 el jueves por la noche, Morant fue absolutamente eléctrico, terminando con 47 puntos en 15 de 27 tiros y agregando siete asistencias.

Fue una obra maestra incluso cuando fue derrotado. Nunca ha sido tan clara la visión de Morant de convertirse algún día en uno de los mejores jugadores de la liga:

Era un desempeño histórico de múltiples maneras. Fue la mayor cantidad de puntos que un jugador de los Grizzlies ha anotado. A los 21 años, Morant se convirtió en el cuarto jugador más joven en perder más de 40 puntos en un partido de playoffs, los otros tres son Magic Johnson, LeBron James y Luka Doncic. Solo George Mikan había anotado más de los 73 puntos que Morant había acumulado en sus dos primeros partidos de playoffs.

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Fue un juego en el que Utah debería haberse salido con la suya, pero Morant no quería que eso sucediera. Jazz lideró por no menos de 22 puntos justo antes del medio tiempo. Hacia el final del tercer cuarto, fue un juego con una posesión. Morant fue el catalizador, quemando repetidamente la cobertura de pick-and-roll de Utah mientras se abría paso a través de la pintura y encontrando formas de lanzar tiros sobre el defensa interior más intimidante de la liga, Rudy. Gobert.

Morant incluso desafió a Gobert al final de la primera mitad a lo que hubiera sido un mate de todos los tiempos si lo hubiera hecho ir. Los fanáticos del jazz se rieron de aquellos que elogiaron a Morant por su fracaso en lugar de celebrar el bloqueo de Gobert, y tal vez haya algo en eso. No se puede negar la grandeza de Gobert, especialmente en un juego en el que terminó con 21 puntos, 13 rebotes y frustró al pívot de Memphis, Jonas Valanciunas. Ver a Morant puntuar constantemente a alguien tan talentoso como Gobert es parte de lo que hizo que su actuación fuera tan fascinante.

A pesar de que Morant no pudo intentar su póster, todavía encontró la manera de completar otra volcada memorable con ese final en el callejón inverso.

La fama futura de Morant siempre ha sido más que números. Fue increíblemente impresionante, así que míralo después de una eficiencia anotadora promedio de la liga con una gran tasa de uso como novato de 20 años la temporada pasada, pero eso no captura lo que lo hace especial. Morant se arrastra hacia el campo de una manera que no se puede enseñar, congelando a los defensores de las serpientes, los cruces florecen y los ángulos únicos para obtener lo que quiere. Verlo es darse la oportunidad de ver algo en un campo de la NBA que nunca antes había visto. Hace todo esto con una alegría distinta que trasciende las métricas avanzadas destinadas a capturar el impacto global.

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Incluso después de un juego tan bueno, Morant todavía no estaba satisfecho consigo mismo.

Los Grizzlies no deberían tener mucha suerte contra un equipo tan bueno como el Jazz. Utah ha ganado la mayor cantidad de partidos de la NBA esta temporada y venció a la liga en la clasificación neta; no es un tigre de papel, es un contendiente legítimo al título. Incluso con Mitchell de regreso en la alineación, los Grizzlies todavía tenían a Utah pisándoles los talones. Si el Jazz no disparó un abrasador 19 de 39 (48,7%) en tres puntos, es posible que Morant hubiera hecho lo impensable y hubiera colocado a su equipo 2-0 en la serie.

Es poco probable que Memphis gane esta serie, pero la actuación magistral de Morant y sus compañeros de equipo permanecerá en la mente de los fanáticos de la NBA en el futuro. Los Grizzlies tienen un equipo joven y divertido que encarna un espíritu similar al de la antigua fase Grit-n-Grind de la franquicia. Con Morant a la cabeza, los Grizzlies saben que tienen la piedra angular de su próxima gran era.

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