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Cuando las startups mueren, nace una industria

Martin Pichinson tiene aproximadamente setenta años, un ex gerente de música que llegó a Silicon Valley a mediados de la década de 1980. Su socio comercial es Michael Maidy, otro septuagenario que, a juzgar por una búsqueda en Google, favorece los trajes oscuros que parecen un tamaño medio demasiado grande para él. Maidy fue recientemente CEO de otra empresa tecnológica fallida: Pebble Tech, LLC, fabricante de relojes inteligentes. Pichinson y Maidy se ven tan lejos de nuestra imagen del CEO de Silicon Valley como te puedas imaginar. Sin embargo, son una parte importante, aunque rara vez vislumbrada, de su ecosistema.

Su compañía real es Sherwood Partners, y a diferencia de Kozmo.com, Pebble y otras mil compañías que han liquidado a lo largo de los años, (a) todavía existe y (b) su negocio siempre está en auge. La compañía es el principal especialista de Silicon Valley en «asignación en beneficio de los acreedores» (ABC), un proceso mediante el cual las compañías insolventes asignan sus activos, títulos y propiedades a un administrador.

ABC fue cómo surgió Pebble Tech, LLC: fue, durante su breve vida, simplemente una colección de los activos restantes de Pebble, para ser distribuidos entre varios acreedores, empleados y accionistas. Así fue también como Maidy se convirtió brevemente en la figura decorativa de una versión zombie de la startup una vez moderna.

Sherwood es como una ventanilla única para lo que sea lo contrario de la imagen que le gusta proyectar a Silicon Valley. Y lo ha sido durante casi treinta años.

Cuando se trata de Sherwood, las cosas van mal. «A la gente no le gusta hablar con nosotros, porque piensan:» Si estoy hablando con Sherwood, es una señal de que estoy en problemas «», dice Pichinson. Los nombres de Maidy y Pichinson están en todas las presentaciones públicas. Si bien muchos de los abogados y VC con los que hablé para esta historia intentan mantenerse fuera de los titulares, Sherwood no tiene esa opción. TechCrunch una vez llamó a Pichinson «el Terminator de las nuevas empresas», y muchos periodistas en el ritmo de Silicon Valley parecen consultar con él periódicamente para ver cómo van los negocios: si es optimista, es hora de eliminar a un rebaño.

No son empresas funerarias, insiste Pichinson, aunque él también puede referirse al ABC como «un funeral privado». La industria del fracaso de Silicon Valley funciona con discreción y amnesia conveniente. Sherwood Partners es un lugar de memoria y un lugar de fracaso. «Soy el tipo que cerró muchas de las puntocom de alto vuelo», señala Pichinson, no sin una nota de orgullo. Administración judicial, bancarrota, ABC: Sherwood es como una ventanilla única para cualquier cosa que sea lo opuesto a la imagen que a Silicon Valley le gusta proyectar. Y lo ha sido durante casi treinta años.

Fracasa mejor

Silicon Valley cree que tiene averías resueltas. Incluso más allá del cliché de «fallar mejor», la tolerancia a las cosas que no van del todo bien está integrada en la industria de la tecnología. La gente toma trabajos y los pierde, y pasa a un nuevo trabajo. Las personas crean productos que a nadie le gustan y luego crean otro producto. La gente respalda a las compañías que son investigadas por la SEC y luego respaldan a otras compañías. Incluso pueden mentir en nombre de una empresa como Theranos sin ningún tipo de contaminación. Parece que en Silicon Valley no existe la experiencia negativa.

Los abogados y consultores que han envejecido con los fracasos de la industria, desde Pets.com hasta Pebble, son todo menos duros al evaluar a sus «clientes». «No son malos», insiste una vieja mano. En cambio, «la pregunta realmente es: ¿cuántas ideas nuevas puede manejar la sociedad?» Incluso Sherwood Partners no se ve a sí misma como un depósito de los errores de Silicon Valley. Para ellos se trata de suerte, mal momento, la combinación equivocada de personalidades. «No fallaron, simplemente no entraron primero».

Eso puede ser profundamente encantador: en lugar de convertir el fracaso, el desorden y el crecimiento en algo que ocultar, el espíritu de la industria de la tecnología pone la falibilidad y la vulnerabilidad en el centro de la vida. Los muchachos de Sherwood tienen algo de ese ambiente relajado de California, además de una dosis de paternalismo: reducen las empresas iniciadas por personas de menos de la mitad de su edad. Intentan que sea un momento de enseñanza y seguir adelante.

Al mismo tiempo, la tolerancia al fracaso de Silicon Valley ha mantenido durante mucho tiempo una obsesión con los jóvenes. Si un fundador falla, el discurso tecnológico lo interpreta como un signo de vigor joven. En un país en el que los violadores blancos de veinticinco años son «todavía niños» y los negros de doce años en el patio de recreo «parecen adultos», la pregunta de quién puede ser un niño y quién cuenta como adulto. arriba está claramente acusado de privilegio.

En 2017, un castigado Travis Kalanick admitió: «Debo cambiar fundamentalmente como líder y crecer». Incluso en un lugar tan choc-a-block con skaters calvos y trick-o-treaters de mediana edad como San Francisco, un cuarenta El CEO de un año de una compañía de $ 15 mil millones que se presenta a sí mismo como un niño demasiado entusiasta que solo necesita arreglar sus cosas es un poco demasiado.

Lo que falla es que parece tener significados opuestos dependiendo de quién lo haga.

Fracasar en Silicon Valley es a menudo una prerrogativa de los jóvenes o, en el caso de Kalanick, la actuación de los adolescentes. Y la gente no habla de cuánto menos sostenible se ha vuelto ser joven en el Valle. Un VC que se remontaba a los comienzos creció una pequeña empresa en una empresa de $ 80 millones con más de 250 empleados que me recordaron los primeros días cuando «vivíamos con nuestros padres en Toronto». «Nuestra fuerza laboral era nosotros mismos y pagamos para los servidores con tarjeta de crédito «, continuó. Luego reflexionó un momento. «Eso ya no es posible, lo que supongo es lo que nos hace necesarios».

Ha notado otro cambio: muchos grandes fondos se han movido hacia la inversión anterior en la vida de una empresa. Donde una vez un fundador pudo haber acudido a ellos en busca de una ronda de la Serie A, ahora están viniendo para obtener fondos de ángel. Esto significa que cualquier caída en desgracia con los inversores será extremadamente pública: «Si Sequoia le ofreció fondos y de repente no está presente para la próxima ronda, me pregunto: ¿qué saben ellos que no?» Tolerancia de Silicon Valley porque el fracaso se basa en parte en una privacidad que comienza a disiparse.

Pero lo que falla es que parece tener significados opuestos dependiendo de quién lo haga. Si un negocio tradicional de ladrillo y mortero sufre una hemorragia a medida que avanza la competencia digital no regulada, entonces eso es solo una señal de que el ladrillo y el mortero merece morir. Por el contrario, si una startup disruptiva de la Nueva Economía pierde dinero por miles de millones, es una señal de cuán revolucionarios y audaces son.

Hay toda una industria artesanal en Silicon Valley dedicada a hacer esta distinción. La prensa de la corte, la máquina exagerada, los inversores ángeles siempre están listos para explicar por qué una empresa que tiene todas las características de un fracaso total es en realidad una idea genial. Y esos no son los únicos negocios construidos sobre la realidad detrás de «fallar mejor». También está el personal de mantenimiento en una incubadora que permite que todos los habitantes se encarguen de la carcasa de cualquier startup en el edificio que se ha vuelto loca: sillas giratorias, mesas de ping-pong, botín y mucho Soylent. Hay abogados ocupados desenredando el nudo gordiano atado por el idealismo juvenil. Y hay empresas como Sherwood, que intervienen y se hacen cargo de su empresa cuando toda esperanza de éxito se ha desvanecido.

La casa de Papá

El equipo de limpieza permanece deliberadamente fuera de la vista. «Es en los malos momentos cuando se enteran de nosotros», dice Pichinson, y suena arrepentido por ello. Las carreras que se realizan en Silicon Valley tienen algo mágico sobre ellas, y quizás por esa razón todos los profesionales que trabajan detrás de escena tienen la sensación de que sus clientes piensan que consultarlos constituirá una capitulación. Una admisión de que lo que están manejando es un negocio, que su carrera es al final una carrera, que la gravedad tiene algún tipo de compra en sus trayectorias meteóricas.

Muchos de los VC más jóvenes son fundadores altamente exitosos, y la contingencia de su propio éxito aún no se ha hundido. En general, he descubierto que las personas que se hacen ricas en Silicon Valley están de alguna manera estupefactas por su propio éxito. Llega tan temprano, tan impredecible, tan silencioso, un rayo de un cielo azul. Pero las personas tienen que entender lo que les sucede. Algunos se retiran casi tímidamente de su propia buena fortuna. Pero aquellos que no tienen que contarse historias al respecto. ¿Por qué merecen su buena fortuna? Qué significa eso?

Esto es importante porque solo aquellos que han encontrado el éxito más asombroso e inexplicable terminarán financiando la próxima generación de nuevas empresas. Si se desconecta, es despedido o realiza algún otro tipo de «salida elegante», generalmente no tiene el efectivo para invertir en capital de riesgo. Entre aquellos que tienen ese tipo de efectivo, su sentido de la realidad puede estar profundamente distorsionado, tal vez casi tenga que ser un poco, conmocionado como todos pueden estarlo por su extraordinaria suerte.

Esa podría ser la razón por la cual un nimbo de irrealidad envuelve las primeras etapas de la financiación. En el centro de esta colosal rotación de dinero hay una especie de mudo aturdido. Todos los inversores me dicen: desearía que los fundadores me hablaran antes. «No somos más inteligentes, pero hemos visto más dolor en la industria que nadie», dice Pichinson. Tiene sentido por qué los niños que se han deslizado casi sin resistencia a Stanford, reuniones de antiguos alumnos y oficinas de capital de riesgo pueden no querer que les recuerden el dolor. Muchos de ellos, señala Pichinson, nunca han experimentado una recesión tecnológica: estaban en la guardería, si es que, cuando estalló la burbuja de las puntocom. Como explica un abogado con el que hablé: «A menudo, las únicas autoridades con las que se encuentran fuera de su cohorte de edad son los capitalistas de riesgo, que son muy jóvenes» o están ocupados saliendo rápidamente con un grupo de nuevas empresas, sin proporcionar mucha tutoría en el proceso.

Pero la realidad puede no valer mucho. En la liga en la que juegan estas nuevas empresas, un fundador me dice que la realidad puede parecer una mala guía para los negocios. El momento crucial en el ciclo de vida de su negocio llega en un momento en el que «espera obtener millones de dólares para un mazo de PowerPoint». Debe convencer a una sala de inversores de que su empresa podría ganar cientos de millones de dólares. «De lo contrario, ¿por qué no solo obtener un préstamo comercial?», Señala el término «negocio de estilo de vida», lo que significa un negocio que está diseñado para mantener a sus propietarios alimentados y felices en lugar de hacerlos adinerados, es «algo peyorativo en este mundo «. Porque recordar por qué la gente normalmente trabaja es una dosis inoportuna de la vida real, de la gravedad, de la edad adulta.

El dinero que ingresa – de fondos de pensiones, fondos de cobertura, inversores privados – tiene que ir a algún lado.

Aquí es donde el abogado anónimo con el que hablé ve su nicho: verdades duras, un poco de sensibilidad adulta. Dirige su negocio como una pequeña empresa de dos hombres con una reputación de boutique. No anuncia sus servicios, y las personas acuden a él solo por recomendación. Un local del Área de la Bahía, criado en Berkeley, educado en Berkeley, Bohemian Club, ha visto la tecnología venir en oleadas. Ha envejecido, mientras que la tecnología se ha vuelto más joven. Muchos de sus clientes son recién salidos de la universidad, si eso es así. Han embebido un ethos de igualitarismo y un vocabulario de aspiración. Esto lo obliga a funcionar como principio de realidad, como mentor y, con bastante frecuencia, como Cassandra.

También funciona como un avatar de una estructura corporativa de siglos de antigüedad enemiga de sus visiones: jerárquica, vertical, basada en algo más que relaciones personales. Solo está al final de sus treinta años, pero rodeado de tanta inmadurez que, en comparación, comenzó a sonar de mediana edad. «Es extraño para mí pensar en mí mismo como el adulto en la habitación», dice.

En el momento en que acuden a él, muchas nuevas empresas tienen algún marco legal en su lugar. Lo que puede ser algo bueno o malo. Él ve términos entre una empresa joven y sus inversores de capital de riesgo, donde ambas partes están representadas por el mismo bufete de abogados: los inversores. Eso no es técnicamente un conflicto de intereses, pero, dice, es una idea enormemente mala.

Por lo general, solo les dice a sus clientes que simplemente hagan lo correcto. Intenta aconsejar a los disruptores de veinticinco años para que cuiden un legado. Más allá de sus obligaciones contractuales, ¿cómo se asegura de no joder a los empleados o inversores? ¿Cómo se asegura de que el capítulo final de su empresa esté a la altura de la visión que tenía? El fracaso, señala, pone a prueba el lenguaje de alto vuelo de Silicon Valley mucho más rápido que el éxito desenfrenado.

Otra cosa que le dice a sus clientes: la IP se ha ido. No puede venderlo ni llevarlo consigo, pero puede hacerlo de código abierto y ayudar a otros, o a usted mismo en el futuro. Si no lo hace, puede terminar nuevamente en Sherwood Partners. Porque Sherwood no es solo un depósito de una especie de sabiduría para la que Silicon Valley no tiene tiempo. También es un repositorio literal de IP que llegó demasiado tarde, demasiado temprano o demasiado cerca de una idea similar.

Aunque la mayor parte del trabajo de Sherwood es con inversores, empleados y proveedores, también tienen una base de datos masiva de patentes acumuladas de sus cesionarios. «Probablemente monetizamos más patentes que nadie en el mundo», dice Pichinson. Y no se equivoca: la agencia IP, la compañía hermana de Sherwood, es nominalmente una consultoría, pero de hecho pasa la mayor parte de su tiempo explorando activamente la aplicabilidad de las patentes dejadas por las compañías que Sherwood ha enterrado. Al igual que lo que hace la agencia William Morris para los guiones, dice Pichinson, quien ahora opera desde «Silicon Beach» de Los Ángeles. Lo hace sonar glamoroso.

No puedes deshacerte de la riqueza

Los ángeles guardianes del mejor fracaso en Silicon Valley son los inversores. Cuando los hombres como Pichinson son bastante zen sobre el fracaso, tiene sentido, después de todo, es asunto de ellos. Cuando los abogados que cobran por hora parecen estar de acuerdo con el fracaso, entonces, por qué no, se les paga de una manera u otra. Pero, ¿qué pasa con los inversores que invierten dinero en empresas y recuperan parte de él o ninguno? Es fácil suponer que el encogimiento de hombros con el que tratan cada fracaso es una fachada. Es desconcertante darse cuenta de que no lo es, y por una buena razón.

La razón es lo que un VC llama «el efecto comercial repetido». Claro, un hombre de veinticuatro años puede llevar su empresa a la superficie, pero todavía es un hombre de veinticuatro años, con tiempo y energía para otro. inicio, y luego otro. Y cualquiera de esos podría funcionar y hacer que todos sean increíblemente ricos. Es, como me dijo un fundador, «el lujo de tener muchas pistas restantes». ¿Por qué molestaría a una persona así y podría perderse un día de pago futuro?

Hay mucho dinero en Silicon Valley en busca de ese día de pago. Recorre Sand Hill Road, hasta el famoso hotel Rosewood con su estacionamiento lleno de Tesla y divorciados tecnológicos al acecho. Existe el viejo chiste de Chris Rock sobre la distinción entre ser rico y ser rico: «No puedes deshacerte de la riqueza», dice Rock. Mirando las caras bien conservadas en el bar Rosewood, lo crees. El dinero que ingresa – de fondos de pensiones, fondos de cobertura, inversores privados – tiene que ir a algún lado. Es agnóstico sobre el fracaso individual o el éxito; Su mantra es la ley de los promedios. Cuando una empresa se estrella y se quema, todos ya están en la siguiente.

Pero el fracaso viene encerrado en una envoltura de burbujas, al menos entre aquellos que tienen una expectativa razonable de encontrarse nuevamente. ¿Qué pasa con los que no? Muchos de los empleados que han renunciado al sueño, la paga, la atención médica y una vida social en beneficio de las acciones ahora sin valor no serán fundamentales para que el próximo giro de la rueda sea el ganador.

Para la tecnología, siempre se supone que el fracaso es temporal; para todos los demás, es terminal.

Hay muchas maneras de cerrar una tienda en Silicon Valley: ser adquirido o adquirido, liquidar la empresa, comprar a sus inversores y comenzar de nuevo como una pequeña empresa. Sin embargo, según cómo muera una empresa, la mayoría o la totalidad de los empleados no formarán parte de estas transacciones. Google no contratará a la recepcionista, ni siquiera a la persona de publicidad. No se enfrentarán a aquellos que solo fueron contratistas, o aquellos que misteriosamente obtuvieron el arranque justo antes de una desesperada ronda de financiación final.

E incluso entre aquellos con títulos, salario y capital, la parte que adquiere puede elegir: en una adquisición que realmente merece el nombre, el producto y los activos de la empresa importan poco. Es realmente una forma de contratar a un grupo muy pequeño de personas, y corresponde a ese grupo defender a los miembros de la compañía en los que la parte contratante no está interesada. «Saben lo que están dispuestos a gastar», uno me dijo una persona cuya compañía se absorbió en Google. «Cuán equitativamente se difunde eso es básicamente el gran dilema de un prisionero».

Dada la dinámica de género de Silicon Valley, eso significa que los hombres generalmente fallan mejor. Dado que muchos de los fundadores se reúnen en la universidad, significa que haber ido a la universidad con el mejor equipo es una ventaja. Los excluidos son las personas que son tratadas como contratistas y reciben solo equidad, las personas que adquirieron y luego se fueron, las personas que han sido expulsadas antes de llegar a un acantilado tras una misteriosa evaluación de desempeño.

Y para ellos, la ley de los negocios repetidos revela su lado feo. «Nada de este litigio ocurre en esta industria, porque nadie quiere ser excluido», dice mi abogado anónimo. O, como dice un inversionista ángel, es importante que incluso una empresa fallida «facilite la historia del fundador». Algo similar parece ser cierto para los empleados: «Aprendí mucho» es una historia de que quien está contratando, sembrando, financiando, o aconsejarle sobre su próxima empresa va a querer escuchar. «Los bastardos me sacaron de un montón de dinero» no lo es.

Esa es la parte divertida de la narrativa de la industria tecnológica sobre sí misma. Para la tecnología, siempre se supone que el fracaso es temporal; para todos los demás, es terminal. ¿Las compañías de taxis van a la quiebra porque están perdiendo dinero? Destrucción creativa, amigo mío: sumérgete o nada. Uber hemorragias en efectivo? Bueno, eso es solo una señal de cuán visionaria es la empresa. Este doble estándar justifica la explotación de trabajadores fuera de la industria tecnológica y, en ciertos casos, la explotación de trabajadores dentro de ella.

 

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